Neptuno

El octavo planeta del sistema y cuarto de los llamados exteriores es Neptuno. Describe una órbita casi circular con un diámetro medio de 4.498,171A106 Km que tarda en completar 164 años, 9 meses y 23 días, al tiempo que gira sobre sí mismo en poco más de 18 horas. Su masa es de aproximadamente 17,2 la de la Tierra. La densidad media del planeta es de 1,7 gr/cm;, algo superior a la del agua. Refleja un 84 % de la luz que recibe del Sol.

No se ve a simple vista desde la Tierra, pero a través del telescopio presenta el aspecto de un punto o disco azul verdoso, debido a la presencia de metano en su atmósfera, sin detalles definidos en su superficie.

Atmósfera.

Al igual que Urano, Neptuno está rodeado de una densa atmósfera compuesta de hidrógeno, helio y metano. Sin embargo, la atmósfera de Neptuno es mucho más turbulenta y dinámica, en cuya superficie pueden observarse franjas mas obscuras, nubes blancas y manchas ovaladas que cambian rápidamente. En el hemisferio sur, muy próximo al ecuador, se encuentra un óvalo que recuerda en su aspecto a la Gran Mancha Roja de Júpiter. Dicho óvalo, de anchura comparable al diámetro terrestre (12.000 x 8.000 km), ha sido denominado Gran Mancha Oscura. Un huracán que gira en sentido contrario a las agujas del reloj con un período de 16 días y por cuyo ojo mas obscuro pueden observarse capas mas profundas de la atmósfera. Las cámaras del Voyager 2 también han captado la existencia de un óvalo de menores dimensiones situado más al sur, que gira a la misma velocidad que el planeta. La Gran Mancha Oscura se desplaza a unos 300 metros por segundo, aparentemente hacia el oeste,en sentido contrario al de rotación del planeta.

También se han podido observar numerosas nubes plateadas semejantes a cirros que forman bancos paralelos y se mueven a gran velocidad. Estos cirros brillantes se sitúan a unos 50 km por encima de la capa azul subyacente. Esta estratificación parece indicar que Neptuno, es aún más dinámico que Júpiter.

Para latitudes ecuatoriales, la temperatura por encima de las nubes es mas caliente en el ecuador, mas fría para latitudes medias y mas caliente de nuevo en el polo sur.

El la estratosfera, las temperaturas llegan a los 482C, mientras que para altitudes de 100 milibares la temperatura baja hasta los -218C. Los vientos suelen ser retrógrados en dirección opuesta a la rotación del planeta. En las proximidades de la Gran Mancha Oscura los vientos alcanzan las velocidades máximas observadas en cualquier planeta del Sistema Solar 2.400 km/h.

Interior

La temperatura de la superficie de Neptuno es de unos -218C, parecida a la de Urano, que está a 2.500 millones de km, y recibe 2,5 veces mas energía del Sol. En base a esto, los científicos han calculado que la temperatura del núcleo de Neptuno ronda los 7.000C, porque emite 2,8 veces mas energía de la que recibe. Se supone que esta fuente energía procede de formación del planeta y que Neptuno esta todavía enfriándose.

Desde el punto de vista de la estructura interior, considera que Neptuno es un gemelo de Urano formado por un núcleo central rocoso, rico en hierro, de aproximadamente 16.000 km. de diámetro, rodeado de una gruesa envoltura de agua, metano y amoniaco helado. Por encima de esta superficie sólida habría una capa en la que sobrenadarían el hidrógeno y el helio líquidos, y más arriba, una abundante atmósfera a base de hidrógeno, helio y metano. Este último compuesto, en particular,parece el responsable de la coloración azul verdosa que puede observarse a través del telescopio.

Al igual que Urano, está rodeado de una densa atmósfera compuesta de hidrógeno, helio y metano (este último es el responsable de la coloración azulada del planeta). Sin embargo, la atmósfera de Neptuno es mucho más turbulenta y dinámica que la de aquel.

Anillos

En 1984 se descubrieron mediante observación telescópica, fragmentos de anillos, aparentemente incompletos. Estos segmentos, que fueron llamados arcos anulares, constituían un enigma, ya que no encontraba una explicación satisfactoria a su existencia.

La sonda Voyager 2 demostró claramente que los pretendidos arcos anulares eran en realidad grumos brillantes de un anillo exterior completo. La sonda pudo obtener imágenes de un total de cuatro anillos; dos de ellos son brillantes, mientras que el par restante es más difuso. El anillo más externo posee un núcleo denso de unos 17 km de grosor que está envuelto por un halo de partículas de polvo de 50 km de anchura.

Satélites

Se han descubierto ocho satélites que giran alrededor de Neptuno, dos de los cuales se pueden observar mediante telescopio desde la Tierra. Los más conocidos son: Tritón y Nereida.

Tritón

Es uno de los mayores satélites del sistema solar. Tiene un radio de 1.350 km, es un poco menor que nuestra Luna, gira a una distancia media de 354.800 km. del planeta, en 5,8 días, formando un ángulo de 20 con respecto al ecuador del planeta. Su órbita es circular, pero caracterizada por un movimiento retrógrado u horario, en el mismo sentido de las agujas del reloj, en contraposición a casi todos los cuerpos del sistema solar que rotan con movimiento directo o antihorario. No se comprende cómo un satélite tan grande puede haber adquirido una órbita retrógrada; por ello, los astrónomos han formulado la hipótesis de que en una época Plutón era también un satélite de Neptuno y que después, por efecto de un encuentro muy aproximado, haya sido lanzado lejos convirtiéndose en un planeta independiente, mientras Tritón permaneció girando alrededor de Neptuno pero con el movimiento orbital cambiado de directo en retrógrado.

Las fuerzas gravitatorias están frenando el movimiento de Tritón, que pierde lentamente altura. Se estima que dentro de 1.000 millones de años habrá caído por debajo del limite de Roche y sera fragmentado convirtiéndose en un nuevo anillo de Neptuno. a al altura del ecuador del planeta.

Los datos enviados por la sonda Voyager 2 sobre Titán demuestran que, a causa de su temperatura extremadamente fría, ha podido retener algunos gases por lo que tiene una atmósfera de nitrógeno con algo de metano y una cierta neblina. El satélite es de naturaleza rocosa, con hielo y metano helado, donde continúa la actividad geológica. Se han detectado géiseres que arrojan una materia subterránea desconocida.

Nereida

Es un pequeño fragmento de roca y de hielo de 340 km de diámetro, que está en órbita a gran distancia del planeta (5.562.000 km. en promedio), realizando un giro completo en aproximadamente un año; la excentricidad de su órbita, equivalente a 0,75, es la más grande entre los satélites del sistema solar. Se estima una masa de 1,3 x l015 kg. y una densidad media de 2,6 g/cm3.

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