LA QUÍMICA EN EL SIGLO XVIII

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Una de las preocupaciones más ancestrales y obsesivas del hombre era la transformación de los cuerpos con el consiguiente paso de uno a otro, por lo cual la química en sus formas mágicoexperimentales -alquimia- constituía una de las ciencias más antiguas a la que se entregó con pasión. Poco a poco la Alquimia fue perdiendo su carácter ideal para ser, en un gran número de sus supuestos cultivadores, charlatanería y engaño, llegándose a prohibir por Reyes y Papas. A principios del siglo XVI los esfuerzos de muchos alquimistas se dirigen a preparar drogas y remedios para curar enfermedades.

Sin embargo, tenemos que llegar al siglo XVII para que la Química comience a surgir como una ciencia experimental. En el siglo XVII destacan como aportaciones importantes a la química, los trabajos del holandés Juan Bautista VAN HELMONT (1577-1644) sobre los diversos componentes del aire que le llevaron al descubrimiento del dióxido de carbono, y sobre todo los trabajos de Robert BOYLE (1627-1691) que además de establecer la ley de los gases ideales que lleva su nombre, define, en su obra  The Sceptical Chymist (El Químico Escéptico) aparecida en 1661, por primera el concepto de elemento químico.

Centrados ya en el periodo de la Ilustración, hay varios hechos destacados en el campo de la química que cabe reseñar. En primer lugar  el interés por la química de los gases con la teoría del flogisto  el desarrollo de la Química Neumática. En segundo  lugar, según avanza la centuria, se perfeccionan las técnicas y aumenta el número y la importancia de los que se dedican a esta ciencia, como por ejemplo, Cavendish,  Priestley y Lavoisier

Con  Lavoisier  se inicia la gran revolución química del siglo XVIII, motivada por dos razones fundamentales: el uso sistemático y preciso de la balanza, como aplicación de la ley de la conservación de la masa, y el reconocimiento de la función del oxígeno en los procesos de calcinación, combustión y respiración, que no es sino manifestaciones de un mismo fenómeno, la oxidación 

 

        Material de laboratorio usado a finales del siglo XVII y comienzos del XVIII

      Portada de "The Sceptical Chymist" (1961)de Robert Boyle (University of Pennsylvania. SCETI)

Robert  Boyle (1627-1691)

 (University of Pennsylvania. SCETI. Smith Collection)

 

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